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Bitcoin, la divisa virtual marcada por la innovación y la especulación


De qué se trata la moneda digital que permite el anonimato entre sus usuarios y que está bajo la sospecha de ser una burbuja tras acaparar la atención de los medios

Por Noam Cohen  | The New York Times

 

Cuando era estudiante de derecho en Yale, Reuben Grinberg escribió uno de los primeros trabajos académicos sobre Bitcoin, una divisa virtual novedosa que usa criptografía sofisticada para convalidar y asegurar transacciones que existen solo online.

Cuando Grinberg, ahora abogado del grupo de instituciones financieras en el estudio Davis Polk & Wardwell de Manhattan, conoció las bitcoins, se vendían a 10 centavos. Ahora, luego del último alza que comenzó en enero, el costo de una Bitcoin en un mercado que las convierte a dólares es de alrededor de US$ 140 y el valor colectivo de todas las bitcoins ha superado los mil millones de dólares. [ Nota del editor : después de la publicación de esta nota el valor cayó hace una semana por debajo de los 60 dólares y ha estado subiendo desde entonces.]

Eso es mucha moneda en cualquier formato, y el hito de los mil millones de dólares ha convertido la en un tiempo desconocida divisa online en una sensación en los medios. Si Grinberg hubiese invertido tan solo US$ 100 entonces, hoy su inversión valdría.

Ah, pero por esa vía se llega a la locura. "La gente está comprando bitcoins porque el precio está subiendo" dijo en una entrevista. "Es el indicador clásico de una burbuja". La pregunta de si el incremento representa valor real o es simplemente evidencia de una burbuja está en el centro de la locura actual de los medios. Bitcoin se inició en enero de 2009, como un proyecto introducido por un miembro de un grupo de programadores que trabajaba bajo el nombre de Satoshi Nakamoto.

El proyecto representó un gran avance en el uso de código de software para autenticar y proteger transacciones sin recurrir a un banco centralizado o el tesoro de un estado. De ese modo, Bitcoin se convirtió un sistema de intercambio entre pares (o peer-to-peer en la jerga). Eso es bastante práctico para gente que no quiere que sus transacciones sean monitoreadas.

Una representación física de Bitcoin, la moneda digital de moda. Foto: AP

En las conversaciones con quienes estudian el tema, la palabra que aparece tan a menudo como "burbuja" es "genialidad".

Por empezar, aunque las bitcoins son código de software, no se las puede copiar simplemente como un archivo musical. El proceso de crear monedas - minería es el término que usa el proyecto en alusión a algo tangible como el oro o la plata- involucra trabajo de computación que, cosa crucial, verifica las transacciones con las bitcoins.

"Ya es la divisa digital más exitosa" dijo Nicolas Christin, director adjunto del Instituto de Redes Informáticas de la Universidad Carnegie Mellon. "Aunque las bitcoins pierdan todo valor, ya han tenido más éxito que cualquier otra propuesta académica de divisa digital", dijo en una entrevista desde Okinawa, Japón, donde participaba de una conferencia sobre criptografía financiera que incluyó una cantidad de trabajos sobre las bitcoins.

La gente compra las monedas a cambio de dinero efectivo en mercados. Completar esas compras, al igual que venderlas, típicamente involucra re-ingresar en el mundo de las transacciones financieras tradicionales, con aranceles y pérdida de anonimato.

Pero quienes manejan las Bitcoin dicen que la divisa se ha demostrado tan segura que pese al hecho de que los mercados y las carteras virtuales en las que la gente guarda sus bitcoins han sido hackeadas, las monedas mismas no han sido falsificadas.

¿Entonces a que se debe el repentino aumento de su valor? Algunos apuntan a la reciente crisis de la banca chipriota, que hizo más tentadora una divisa fuera del control de los gobiernos. Y tal como sucede con todo lo transable -bulbos de tulipán, acciones de punto.com.- también actúa la lógica hipnótica que dice que si el precio subió hoy, eso significa que seguirá subiendo mañana.

Algunos observadores e inversores también argumentan que las bitcoins en realidad están subvaluadas. Su argumento es el siguiente: el valor total de la actividad económica mundial es enorme. Hay ciertas transacciones que son ideales para bitcoins porque la divisa es relativamente anónima y no tiene que ser procesada por una organización financiera o un estado.

Si las bitcoins se vuelven la divisa dominante en algún pequeño nicho de la economia mundial -es decir, la gente que no quiere que sus transacciones sean fácilmente rastreadas o que quieren enviar dinero a casa desde el extranjero- entonces se volverán realmente valiosas. Esto ya ha sido prolijamente sintetizado por el blogger financiero Felix Salmon diciendo que así las bitcoins se vuelven una "incómoda combinación de commodity y divisa".

Aunque las bitcoins son código de software, no se las puede copiar como un archivo. El proceso de crear monedas involucra trabajo de computación que, cosa crucial, verifica las transacciones con las bitcoins.

El incremento del precio se vuelve una cuestión de oferta y demanda. A diferencia de otras divisas que pueden ajustar la oferta monetaria de acuerdo a las condiciones económicas, las bitcoins tienen una oferta fija. El monto de nuevas monedas que pueden ser acuñadas fue establecido desde el comienzo con un número finito de monedas al final, aproximadamente 21 millones en el próximo siglo. Hoy la tasa de expansión es de 25 monedas nuevas cada diez minutos; en los últimos cuatro años ha sido el doble, de 50 cada 10 minutos. La baja de la tasa de agregado de nuevas monedas, que fue programado en las bitcoins, también puede ayudar a explicar el alza de los precios.

Hasta ahora, fuera de inversores y operadores financieros independientes, el principal uso de la divisa parece ser actividad ilícita. Están los sitios de apuestas online que usan bitcoins. Y el mercado online anónimo, Silk Road , que solo acepta bitcoins, es "usado de modo abrumadoramente mayoritario como mercado de sustancias controladas y narcóticos" según un trabajo sobre Silk Road escrito por Christin, de Carnegie Mellon.

Usó indicios tomados del sitio, incluyendo informes de compradores, para calcular cuánto y qué tipo de negocios se realizan. Su conclusión, a julio de 2012, fue que se realizan negocios por 1,2 millones de dólares al mes, gran parte de ello a través de la compra de pequeñas cantidades de narcóticos que son enviadas por correo. "Vimos que está creciendo" dijo del valor total de las operaciones. "En los seis meses que lo seguí se duplicó".

Dejando de lado los operadores, dijo: "Silk Road probablemente represente una porción considerable de los intercambios con Bitcoin, pero no más de la mitad".

Quienes apoyan el proyecto Bitcoin reconocen la validez de estas estadísticas pero sostienen que aún puede prosperar como divisa importante.

"Creo que cuando se menciona a Silk Road, se está hablando del primer mercado en adoptar la moneda, no hay otra solución que funcione" dijo Gavin Andresen, jefe científico de la Fundación Bitcoin , una organización sin fines de lucro que administra el proyecto. Cuando la divisa evolucione, volviéndose más útil y más conocida, dijo, será utilizada para transacciones más mundanas.

Incluso la idea de que está viviendo una burbuja -y Andresen dijo en una entrevista telefónica desde Amherst Massachusetts, "creo decididamente que es una locura"- es positiva. "Eventualmente los medios se aburren y pasan a lo que sigue", dijo. "Y lo que queda es una nueva oleada de gente interesada". Y, agrega, un precio mucho más bajo para las bitcoins.

Como evidencia del interés de sectores importantes, Andresen señaló la conferencia Bitcoin 2013 en San José California, el mes que viene, que está atrayendo empresarios con respaldo de capital de riesgo de Silicon Valley. La lista de panelistas está cargada de ejecutivos de nuevas empresas, pero incluye algunos activistas -algunos son representantes del sitio online Antiwar.com y la Fundación de Frontera Electrónica ( Electronic Frontier Foundation )- que ven una divisa por fuera de la regulación estatal como crucial para financiar proyectos que critican a las autoridades.

Andresen no es un mero espectador en cuanto a las fluctuaciones de los precios de las Bitcoin. Como empleado de la Fundación Bitcoin, luego de trabajar como voluntario en el software, se le paga en bitcoins, con la tasa fijada cada tres meses. En 2013 su salario en dólares se ha multiplicado más de diez veces.

Pero a partir de abril la fundación ha decidido que, debido a esas fluctuaciones, su salario en bitcoins se ajustará cada mes, dijo. Aún así eso solo hace que esta burbuja sea distinta de muchas del pasado: los creadores no están buscando recuperar su dinero y salirse del negocio rápidamente.